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Con la llegada del invierno, la contaminación del aire en la India volverá a alcanzar niveles de crisis pronto. A nivel individual, podemos usar máscaras y usar purificadores de aire en nuestros hogares, pero en términos más generales, las ciudades y los municipios también han estado instalando purificadores de aire al aire libre durante varios años, pero ¿realmente funcionan? ¿Las torres de smog y los purificadores de aire exterior han tenido un impacto en la calidad del aire en la India? A pesar de los purificadores de aire exterior y las torres de smog, la concentración de PM2.5 en el aire de la India es actualmente 5.2 veces superior a la guía anual de calidad del aire de la OMS. La calidad del aire en la India simplemente no está mejorando, incluso después de todo el dinero y los esfuerzos invertidos para frenar el problema de la contaminación del aire en el país. Hablamos con varios expertos para tratar de comprender por qué es así y si existen mejores soluciones posibles.

Ciudades como Mumbai han estado implementando la Unidad de Purificación de Aumento del Viento (WAYU) desde 2015, en un esfuerzo por reducir el problema de la contaminación del aire en India. Las principales ciudades indias como Delhi y Bengaluru también han recurrido a la instalación de purificadores al aire libre y torres de smog a lo largo de las carreteras de la ciudad en un esfuerzo por frenar los problemas de contaminación. Delhi consiguió una nueva torre de smog en Connaught Place en agosto de este año.

Sin embargo, India ocupó el tercer lugar en una lista de los diez principales países que tuvieron la peor calidad del aire en 2020, solo detrás de Bangladesh y Pakistán. Según una investigación del Consejo de Energía, Medio Ambiente y Agua (CEEW), un instituto de investigación de políticas con sede en Delhi, la calidad del aire de Delhi en el invierno de 2020 fue peor que en el invierno de 2019 a pesar del cierre. El estudio también descubrió que los residentes de Delhi estuvieron expuestos a aire que no cumple con los Estándares Nacionales de Calidad del Aire Ambiental (60 µg / m3) durante más de la mitad de 2020 a pesar de los bajos niveles de actividad económica durante casi ocho meses (marzo a noviembre) debido al bloqueo inducido por la pandemia.

Según Tanushree Ganguly, un investigador de calidad del aire de CEEW, la contaminación del aire que enfrenta India es un problema de infraestructura urbana. “Si hay un camino sin pavimentar, es probable que tenga más polvo”, dijo Ganguly. “La contaminación vehicular también resulta en contaminación del aire. En los inviernos, una cantidad significativa de contaminación también proviene de la biomasa que las personas queman para cubrir sus necesidades de calefacción ”.

¿Son los purificadores de aire exterior una solución al problema de la contaminación del aire?

Los dispositivos WAYU, desarrollados conjuntamente por el Instituto Nacional de Investigación en Ingeniería Ambiental (NEERI), el Consejo de Investigación Científica e Industrial (CSIR) y el Instituto Indio de Tecnología de Bombay (IIT-B), existen desde 2015. La Junta Central de Control de la Contaminación había instaló unidades WAYU en algunas de las principales ubicaciones de Delhi en 2018.

“Sus creadores afirman que puede reducir la contaminación en los cruces con mucho tráfico entre un 40 y un 60 por ciento”, dijo el Dr. Prashant Gargava, miembro secretario de la Junta Central de Control de la Contaminación, en el momento de la instalación.

“Los niveles de contaminación del aire cambian según el momento en que se midieron”, dijo Ganguly. “Entonces, ¿cuándo se midió, en qué área se está mejorando la calidad del aire? cualquier impacto. No me he encontrado con ninguna investigación o base de datos disponible públicamente que indique claramente que los dispositivos WAYU hayan afectado la calidad del aire en un radio de 500 metros “.

“Hay un dinamismo constante en el sistema y no solo estás tratando de abordar las fuentes de contaminación que están presentes en este momento; también está tratando de abordar las fuentes que están fuera de la ciudad ”, agregó. “No estoy seguro de cómo estos filtros pueden adaptarse a estas dinámicas variables en exteriores. Creo que la idea es tener evidencia creíble sobre su impacto antes de seguir adelante y tenerlos en toda la ciudad “.

Vivel Chattopadhyay, Gerente Senior de Programas del Programa de Aire Limpio en el Centro de Ciencia y Medio Ambiente (CSE), una organización de investigación y defensa con sede en Delhi, dijo que además de los costos de instalación, los purificadores de aire exterior tienen varios costos adicionales.

Esto incluye el costo de mantenimiento, el costo de los filtros que deberán cambiarse periódicamente, componentes como sensores que requieren calibración periódica, costos operativos, mano de obra, el costo del terreno que está siendo ocupado por los contaminantes del aire y más. Estos problemas no son fáciles de resolver, pero las empresas que hacen estas soluciones también son conscientes de ellos y están trabajando en soluciones.

“Tenemos nanofiltros en nuestros purificadores de aire para exteriores que se pueden reutilizar hasta cuatro veces, lo que ahorra muchos costos de mantenimiento”, dijo Rajeev Krishna, fundador de ATechTron, una empresa de desarrollo de productos con sede en Bengaluru. ATechTron ha instalado sus purificadores de aire exterior en ubicaciones que incluyen el cruce de Marathahalli, Whitefield y PR Nagar en Bengaluru.

¿Cómo podemos realmente resolver el problema de la contaminación del aire?

CEEW había sugerido en su investigación que Delhi necesita una celda dedicada al pronóstico de la calidad del aire para facilitar la implementación de medidas preventivas. “Si tenemos el pronóstico para las próximas 72 horas, podemos ver claramente la relación de contribución a la contaminación; por ejemplo, el polvo urbano por la noche es el más alto”, dijo Ganguly. “Quizás, esto se deba a los camiones por la noche. El gobierno puede tomar medidas para recortar las actividades que realmente puede a través de la previsión; es muy difícil ejecutar estas actividades debido a las importantes repercusiones económicas “.

“En cualquier lugar del mundo donde la reducción de la contaminación se haya producido de manera importante, la solución ha sido un combustible y una tecnología más limpios que trabajan para controlar la contaminación de las fuentes, una mejor evaluación y estudio de la procedencia de la contaminación”, dijo Chattopadhyay.

Chattopadhyay agregó que la cantidad de dinero que se gasta en purificadores de aire al aire libre puede usarse para reducir las emisiones de las fuentes. “Se puede gastar la misma cantidad de dinero para comprar buses eléctricos, se pueden tener centros de recolección y segregación de basura. Eso eliminará la fuente de los problemas. Eso nos dará mejores ganancias a largo plazo. Los purificadores de aire al aire libre son esfuerzos realmente inútiles. El gobierno está permitiendo que la contaminación se libere de la fuente. Las emisiones provienen de la industria, los vehículos y múltiples fuentes. La reducción de la fuente también tendrá una implicación más amplia en términos de exposición ”, agregó Chattopadhyay.

Ganguly también sugirió que la infraestructura de tránsito, incluida la recolección de desechos, el transporte de desechos y la infraestructura de gestión de desechos, deben mejorarse. “En los inviernos, una cantidad significativa de contaminación también proviene de la biomasa que la gente quema para satisfacer sus necesidades de calefacción”, anotó. “Los refugios de Delhi quizás no puedan atender a todas las personas sin hogar en Delhi. Así que creo que también es importante cómo el gobierno planea mejorar estos refugios existentes, para que al menos su utilización sea mejor. Por la noche, si estos refugios pueden acomodar a la población sin hogar, entonces su dependencia de la basura o las hojas secas para sus necesidades de calefacción podría reducirse “.

Chattopadhyay también agregó que deben existir normas de control de emisiones más estrictas. “Las normas de control de emisiones más estrictas para las centrales eléctricas conducirán a una reducción (en la contaminación del aire). El gobierno tiene que invertir el dinero en las fuentes correctas: reducir las emisiones de las fuentes y mantener las regulaciones. Las torres de smog no son una decisión política correcta. Estos métodos dan una señal a los contaminadores de que está bien contaminar ”, dijo.

Una solución de vendaje

Krishna, de ATechTron, no estuvo de acuerdo con las sugerencias de los investigadores de que el pronóstico y el monitoreo de la calidad del aire es una mejor solución. Sugirió que la ubicación estratégica de los purificadores de aire al aire libre a una distancia de dos o tres kilómetros entre sí en toda la ciudad seguramente conducirá a una reducción de la contaminación del aire.

Angad Daryani, fundador de Praan, una startup de tecnología profunda que fabrica purificadores de aire al aire libre, también dijo que lo que el gobierno de NCR está haciendo con las torres libres de smog no es científico. Cuando se le preguntó si los purificadores de aire al aire libre realmente pueden contribuir a resolver el problema de la contaminación en la India, dijo que los purificadores de aire al aire libre de Praan sirven como una solución de vendaje al problema de la contaminación mientras hacemos la transición hacia una energía más limpia.

Le pregunté a Ganguly si este era el caso, pero ella no quedó convencida. “No lo llamemos una solución antes de que sepamos con certeza que lo es”, dijo. “Una vez que se haya tomado toda la gama de medidas y si todavía no vemos ningún impacto significativo, entonces quizás esto podría considerarse como una solución. Pero esto no puede preceder a todas las demás soluciones. Como investigador, eso es con lo que tengo un problema “.


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