Las rocas lunares más jóvenes alteran la historia de su pasado

Se ha descubierto que el material lunar traído a la Tierra en diciembre pasado, las primeras rocas lunares nuevas que los científicos han obtenido desde la década de 1970, es aproximadamente mil millones de años más joven que las muestras fechadas anteriormente. Eso significa que hubo magma líquido en la Luna mil millones de años más recientemente de lo que se conocía anteriormente, lo que plantea preguntas sobre cómo la Luna se calentó lo suficiente como para que su roca se derrita.

La Luna tiene aproximadamente 4.500 millones de años y generalmente se cree que se formó cuando la Tierra primordial y algún planeta anterior chocaron, y los escombros de la colisión se juntaron en órbita alrededor de nuestro planeta para formar la Luna. Pero la historia más reciente de la Luna (es decir, los últimos 3 mil millones de años aproximadamente) permaneció envuelta en oscuridad.

Las dos muestras recién fechadas son roca basáltica de Oceanus Procellarum, o el Océano de las Tormentas, una gran mancha oscura en el lado cercano de la Luna. Las muestras fueron recolectadas por la misión china Chang’e-5, que recogió las muestras el 1 de diciembre de 2020 y regresó a la Tierra con ellas dos semanas después.

Los investigadores esperaban que las muestras lunares fueran jóvenes debido a la análisis mineralógico y espectral previo de la región, pero no sabían muy bien qué tan jóvenes. El rango de edad pronosticado para la roca estaba entre 1.2 mil millones y 3.2 mil millones de años; Después de probar los isótopos de plomo en las muestras, la edad real resultó ser de 1.963 millones de años, más o menos 57 millones de años, lo cual es importante porque muestra que partes de la Luna estaban lo suficientemente calientes como para que hubiera roca líquida. (lavar). en la superficie más recientemente de lo que se conocía anteriormente. Los resultados del equipo son ellos publicaron ayer en la revista Science.

Los basaltos lunares son visibles en un mosaico de flujo de roca fría en la superficie lunar. Pero para saber con certeza cuántos años tienen, los científicos deben tomar muestras. “Nuestros resultados muestran que las lavas tienen 2 mil millones de años, que es mil millones de años más joven que cualquier otro flujo de lava fechado muestreado en la Luna”, dijo Katherine Joy, geóloga lunar de la Universidad de Manchester, en un correo electrónico. correo electrónico a Gizmodo. “También mostramos que los basaltos no se ajustan exactamente a los tipos de basaltos que hemos visto antes en las rocas lunares, lo que sugiere que representan un origen de una parte diferente del manto de la Luna”.

“La gran pregunta que tenemos que responder ahora es: ¿cómo es que la Luna retuvo suficiente calor durante tanto tiempo (es decir, 2.500 millones de años después de su formación) para permitir que su interior se derrita y genere erupciones volcánicas en su superficie? ? “Añadió Joy.

El magma en la Luna podría provenir de algunas fuentes. La roca podría haberse derretido temprano en la historia de la Luna, cuando hacía mucho más calor que hoy debido a las condiciones de su formación. (La Tierra también solía ser increíblemente caliente). O el calor podría provenir de la desintegración radiactiva del material en la luna, visto en muestras lunares de las misiones Apolo. El equipo de investigación reciente no vio evidencia de calentamiento radiactivo en las muestras de Chang’e-5, por lo que se desconoce qué fundió la roca hace 2 mil millones de años.

Un par de alternativas son los impactos en la Luna (en caso de que no lo hayas notado, está cubierta de cráteres) y el calentamiento de las mareas. Así como la Luna tira de la Tierra gravitacionalmente, provocando mareas, la Tierra también tira de la Luna. Pero la Luna no tiene placas tectónicas, por lo que todas esas sacudidas y aplastamientos generan calor a través de la fricción.

“Me gusta pensar en las edades como anclas”, dijo Carolyn Crow, científica planetaria de la Universidad de Colorado en Boulder y coautora del artículo, en una videollamada. “Ahora tenemos este único punto de datos, sabemos que esto está sucediendo en este momento, y ahora necesitamos todos nuestros modelos para explicar este único punto de datos”, refiriéndose a la incertidumbre sobre lo que la roca cocinó hace unos 2 mil millones de años.

Afortunadamente, hay más datos en camino. Las muestras de Chang’e-5 son una especie de aperitivo para el próximo Misiones de Artemisa dirigido por la NASA, que traerá muchos más muestras de rocas a la Tierra para su estudio.

Dado que la Luna es un punto de referencia para fechar otras superficies planetarias, cuanto más puedan decirnos estas rocas lunares, mejor entenderemos las edades de otros mundos. Las rocas Chang’e-5 son solo el comienzo de un renovado interés por la ciencia lunar.

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