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¿Cómo pudieron los neandertales haber atrapado chovas para la cena sin herramientas especializadas?

Juan J. Negro

Una gran cantidad de evidencia fósil sugiere que los neandertales capturaron pájaros parecidos a cuervos, o chovas, para la cena. Pero, ¿cómo podrían capturar animales voladores sin la tecnología moderna? Para averiguarlo, los científicos tomaron el asunto en sus propias manos.

Usando solo el destello de una linterna para representar el tipo de antorcha que los neandertales habrían empuñado, los investigadores españoles se adentraron en cuevas oscuras que se sabe que albergan estas chovas de pico rojo y atraparon a las aves.

Resulta que no es tan difícil.

De hecho, es tan factible que, según su investigación, publicada el 15 de septiembre en la revista Frontiers in Ecology and Evolution, el equipo atrapó 5.525 chovas con relativa facilidad. Esto podría explicar por qué los fósiles de estas aves se encuentran a menudo en las cuevas de los neandertales con cortes inusuales, además de ofrecer algunas pistas intrigantes sobre el estilo de vida de los humanos prehistóricos.

“Invierno tras invierno, verano tras verano, salíamos al campo atrapando estos animales”, dijo el autor del estudio Juan J. Negro, ecólogo evolutivo de la Estación Biológica de Doñana en España. “A veces obtuvimos 200, [some] noches teníamos menos suerte y sólo habría diez o quince “.

Negro y sus colegas investigadores descubrieron que mientras los neandertales tuvieran una fuente de luz y participaran en el trabajo en equipo, es muy probable que atraparan a las aves voladoras en preparación para la cena. Como los propios investigadores, los humanos antiguos no habrían necesitado herramientas o técnicas especializadas.

Eso nos da información crucial.

Primero, sugiere que los neandertales encontraron una manera de crear y usar fuego para iluminar su entorno; de lo contrario, no habrían podido detectar chovas en las cuevas. Gracias a la cooperación de los neandertales, el equipo también obtuvo información sobre algunas de sus habilidades sociales y cognitivas.

Grupo de chovas capturadas de noche por los científicos, liberadas posteriormente.

Guillermo Blanco

El público en general tiende a pensar en los neandertales como poco inteligentes, caóticos e incivilizados, pero los científicos están descubriendo pruebas de que estos primeros humanos podrían haber sido más inteligentes de lo que se sospechaba. Un estudio reciente descubrió que eran bastante artísticos y otro sugiere que compartían ideas culturales con los humanos modernos.

Más en línea con la anulación de tales presunciones, Negro y su equipo descubrieron, mientras simulaban una sociedad neandertal, que la colaboración era clave para contener a los pajaritos.

“Cuando colaboramos, es muy fácil atraparlos”, dijo. “Cuando vamos solos, vuelan y es mucho más difícil, así que suponemos que hicieron lo mismo, los neandertales”.

Si los neandertales mantuvieron un sistema de trabajo conjunto, entonces alguna vez, es posible que hayan tenido un enfoque mucho más avanzado para la comunicación y la sincronización de lo que se pensaba anteriormente.

Chough fósiles con marcas que sugieren que se habían cocinado y comido.

Antonio Sánchez-Marco

Además, a pesar de que se han encontrado fósiles de chovas con marcas que sugieren que se habían cocinado y comido, la comunidad paleontológica ha estado confundida durante mucho tiempo sobre cuándo los neandertales habrían tenido la oportunidad de atraparlos, en todo caso, explica Negro.

Se sabe que los chovas pasan sus días lejos de sus cuevas en los acantilados que vagaban los neandertales, lo que limita las posibilidades de que un cazador encuentre uno para atrapar, dijo Negro. Los paleontólogos “estaban obsesionados con el hecho de que las chovas son súper activas durante el día. Son inaccesibles para los humanos, incluso para nosotros ahora”.

Una chova de pico rojo.

Guillermo Blanco

“Nunca pensaron en la noche, cuando se volvieron vulnerables”.

Según el equipo, las capturas de chovas de los neandertales podrían haber ocurrido en realidad desde la comodidad de sus propias cuevas, donde también se cree que las chovas residían, o se posaban, por la noche.

“Durante años, los paleontólogos pensaron: ‘Bueno, estas aves, viven en cuevas que los humanos usan como refugio’, nunca hicieron el vínculo” que los neandertales realmente las atraparon y se las comieron, explicó Negro.

El estudio práctico de Negro y su equipo también podría desacreditar la creencia de que se necesitaba tecnología moderna para capturar otros platos principales voladores, como las palomas, que la evidencia sugiere que solo apareció en el menú del almuerzo.

Eso es porque las palomas son muy frecuentes durante el día. Como neoyorquino que camina entre enjambres de ellos durante mi viaje matutino, puedo dar fe de ello.

Y si se lo estaba preguntando, porque la recreación fue en nombre de la ciencia, y no del reality show Survivor, los investigadores dejaron ir a las aves. Pero ahora se quedan con la verificación de primera mano de que las noches de los neandertales pueden haber consistido en cenas abundantes donde las chovas eran el evento principal.

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